Los descendientes del último barco de esclavos aún viven en la comunidad de Alabama

Los descendientes del último barco de esclavos aún viven en la comunidad de Alabama

Para la mayoría de los estadounidenses negros descendientes de africanos esclavizados, no hay forma de rastrear el origen de sus antepasados. Tampoco hay forma de descubrir, como enfatizó Malcolm X, su "verdadero apellido". La trata de esclavos separó a las familias, y los registros de los barcos de esclavos y las plantaciones a menudo identificaban a personas esclavizadas con nombres múltiples o incompletos. Es extremadamente difícil conectar a los estadounidenses negros liberados nombrados por primera vez en el censo de 1870 con sus antepasados ​​esclavizados, un problema conocido como el Muro de Ladrillos de 1870.

Dado este borrado sistemático, la historia del Clotilda, el último barco de esclavos en llegar a los EE. UU., ocupa un lugar profundamente único en la historia de la trata transatlántica de esclavos.

Había aproximadamente 110 niños, adolescentes y adultos jóvenes africanos a bordo del Clotilda cuando llegó a Alabama en 1860, apenas un año antes de la Guerra Civil. Incapaces de regresar a África después de la emancipación el 19 de junio de 1865, también conocido como June 19th, dejaron registros y dieron entrevistas sobre quiénes eran y de dónde venían que sobreviven hoy. El músico Questlove desciende de los supervivientes del barco, y cuando descubrió esto en el programa de genealogía Encontrar tus raíces, el historiador Henry Louis Gates, Jr., le dijo: "Has ganado el premio gordo".

"Es la historia mejor documentada de todo el comercio de esclavos, no solo en los Estados Unidos, sino en las Américas", dice la historiadora Sylviane A. Diouf, autora de Sueños de África en Alabama: el barco de esclavos Clotilda y la historia de los últimos africanos traídos a América.

los Clotilda llegó a los titulares en enero de 2018 cuando los investigadores anunciaron que podrían haber descubierto sus restos. Aunque más tarde determinaron que la embarcación que habían encontrado no era la Clotilda, el evento despertó un renovado interés por encontrar el barco. En mayo de 2018, Harper Collins publicó la entrevista "perdida" de Zora Neale Hurston con Cudjo Lewis, el último superviviente del barco, que murió en 1935. Estos acontecimientos han atraído más atención a Clotilda sobrevivientes, así como a African Town, la comunidad que construyeron para ellos mismos en Alabama.

Aunque la esclavitud todavía era legal en 1860, el comercio internacional de esclavos no lo era, y no lo había sido desde 1808. Pero los hombres blancos del sur violaron la ley al importar africanos capturados mucho después de que la práctica fuera prohibida, e incluso vieron su evasión de la ley. como motivo de orgullo. El empresario móvil Timothy Meaher organizó la Clotilda viaje después de hacer una apuesta de que podría, como él dijo, "traer un barco lleno de negros a la bahía de Mobile delante de las narices de los oficiales".

los Clotilda navegó a un puerto de África Occidental que ahora se encuentra en el país de Benin. Allí, el capitán compró gente de la región de Benin como Cudjo Lewis. Originalmente llamado Kossula, tenía solo 19 años cuando los miembros del reino de Dahomean lo capturaron y lo llevaron a la costa para venderlo. En Alabama, Meaher vendió a algunos de los africanos, pero dividió la mayoría entre él, sus dos hermanos y el capitán del barco, ninguno de los cuales fue condenado por sus crímenes.

Lewis fue uno de unos 30 Clotilda sobrevivientes obligados a trabajar para James Meaher durante los próximos cinco años. Cuando la noticia de la emancipación llegó a este grupo en 1865, “lo primero que querían hacer era volver a casa”, dice Diouf. Meaher no les proporcionó un pasaje de regreso a África y pronto se dieron cuenta de que no podrían ganar el dinero para el pasaje ellos mismos.

Entendiendo que tendrían que encontrar un lugar para vivir en los Estados Unidos, decidieron pedirle a Timothy Meaher que les proporcionara una forma de reparación. En su entrevista con Zora Neale Hurston, Lewis recuerda haberle explicado a Meaher que el Clotilda Los africanos tenían tierras y propiedades en casa, pero ahora no tenían nada. ¿No podría Meaher darles un pedazo de su propia tierra como compensación por las vidas y el trabajo gratis que les había robado?

Según Lewis, Meaher respondió: "" ¿Qué tonto crees que te voy a dar una propiedad además de la propiedad? Yo también cuido bien a mis esclavos y no les debo nada. "

Reprendido por Meaher, el grupo resolvió trabajar duro y ahorrar dinero para comprarle un terreno, lo cual hicieron (Lewis señaló secamente a Hurston que Meaher ni siquiera "nos quitó ni un cinco centavos del precio". ) Con esta y otras tierras que compraron, construyeron una comunidad llamada African Town. Hoy en día, existe como el sitio histórico "Africatown" en Mobile, Alabama, donde muchos Clotilda los descendientes aún viven.

“Decidieron que si no nos envían a casa, construiremos África aquí en Alabama”, dice Robert Battles, Sr., ex director ejecutivo del Centro Histórico de Bienvenida de Africatown. "En medio de Jim Crow, la segregación y la reconstrucción, construyeron una sociedad libre controlada y dirigida por africanos".

"Creo que de lo que trata esta historia en particular es realmente la unidad de las personas que estaban en el barco", dice Diouf. “Pero su historia es también la historia de todos los africanos que llegaron a través del comercio de esclavos ... Vemos la unidad, el fuerte vínculo entre las personas que estaban en barcos de esclavos y el vínculo también con sus familias en casa que nunca se rompió. la mente de la gente ".

Como el Clotilda Los sobrevivientes se construyeron un nuevo hogar en Alabama, seguían esperando volver a ver a sus familias algún día.

“Decían que sabían que sus familias en África los estaban buscando”, dice Diouf. “Y cuando fueron entrevistados, su deseo era que los entrevistadores dieran sus nombres africanos, sus nombres originales, para que si la historia llegara a África, sus familias supieran que todavía estaban vivos”.

Después de la ClotildaDurante el viaje a África, Meaher quemó el barco en el delta del río Mobile-Tensaw para destruir las pruebas del viaje ilegal. Los restos aún eran visibles durante la marea baja durante algunas décadas, pero siguen siendo difíciles de alcanzar en la actualidad. Las recientes especulaciones sobre la ubicación del barco han atraído la atención nacional sobre problemas en Africatown, como su demanda contra una planta industrial por generar contaminación que causa cáncer. Esta primavera, la comunidad obtuvo una subvención para construir un museo, y muchos investigadores y organizaciones siguen interesados ​​en buscar el Clotilda.

Si se encuentra, el Clotilda sería el único barco de la trata de esclavos de los EE. UU. jamás recuperado. Pero en particular, sería importante para la comunidad de Africatown. Parafraseando a Marcus Garvey, Battles reflexiona: "Si no conoces tu historia, eres como un árbol sin raíces".


Por primera vez desde el descubrimiento de Clotilda, los descendientes del propietario del barco de esclavos hablan

Hasta el jueves, los descendientes de Timothy Meaher, el adinerado propietario de un barco de vapor que financió el último barco de esclavos que llegó a Estados Unidos, permanecieron en silencio mientras se intensificaban las conversaciones sobre la revitalización de la comunidad de Africatown al norte de Mobile.

Pero eso cambió luego de las discusiones que los miembros de la familia tuvieron con el alcalde de Mobile, Sandy Stimpson.

Los miembros de la familia acordaron vender un edificio de la antigua cooperativa de crédito a la ciudad por un precio de $ 50,000 con un gran descuento. El edificio será renovado dentro de los próximos 60 a 90 días y se convertirá en un banco de alimentos para el vecindario de ingresos bajos a moderados.

También servirá como edificio de oficinas para la recientemente establecida Africatown Redevelopment Corporation (ARC).

La familia, en su primera declaración pública desde que se descubrió el casco de Clotilda hace más de dos años, dijo que el futuro del edificio de la cooperativa de ahorro y crédito tendrá un "impacto positivo duradero".

"Cuando el alcalde Stimpson se comunicó con la familia Meaher con respecto a la venta y / o donación de esta propiedad a la ciudad de Mobile para este proyecto, no pudimos pensar en una mejor manera de retribuir a la comunidad", escribió la familia Meaher en un comunicado. proporcionada por la ciudad en un comunicado de prensa.

La declaración no indicó qué miembro de la familia estaba comentando.

"Todos esperamos ver que este esfuerzo se convierta en una realidad con un impacto duradero en la comunidad durante los próximos años", se lee en el comunicado.

Stimpson y otros funcionarios electos revelaron la venta del edificio durante una conferencia de prensa fuera de la antigua Scott Credit Union, que había estado cerrada durante los últimos 15 años.

“Este es un día histórico”, dijo Stimpson. “Estamos sinceramente agradecidos por lo que han hecho. Es un gran paso. Creo que todos se dan cuenta de eso ".

El Centro de bienvenida de Africatown se muestra el viernes 19 de octubre de 2012 en Mobile, Alabama. En ese momento, el centro de bienvenida estaba ubicado en una casa móvil frente al cementerio Old Plateau. El nuevo centro estará ubicado en el mismo lugar, pero será mucho más grande (aproximadamente 18,000 pies cuadrados) y servirá como atracción turística. Ese proyecto está siendo financiado con dinero de la Ley RESTORE. (Mike Kittrell/[email protected])

Ningún representante de la familia estuvo en el anuncio y, a pesar de las conversaciones con Stimpson, los miembros de la familia Meaher aún no han tenido ninguna conversación con los representantes de la comunidad de Africatown, incluidos los descendientes de los africanos esclavizados a bordo del Clotilda.

Los descendientes de Clotilda esperan que la venta con descuento del edificio de la cooperativa de crédito en Bay Bridge Road sea el "primer paso" para iniciar un diálogo significativo sobre futuras ventas de propiedades. Según la ciudad, el valor de tasación de la antigua cooperativa de ahorro y crédito es de $ 300,000.

"La familia Meaher es una parte tan importante de esta historia como cualquiera", dijo Darron Patterson, presidente de la asociación de Descendientes de Clotilda, descendiente de Pollee Allen que fue uno de los primeros líderes de la comunidad de Africatown. “Necesitamos dialogar con ellos. Todavía hay propiedades en Africatown que poseen de las que queremos hablar ".

Cleon Jones, residente de Africatown y activista comunitario y ex estrella de las Grandes Ligas de Béisbol con los Mets de Nueva York, dijo que la comunidad está en un "modo de perdonar" y no culpa a los descendientes de Meaher por el viaje ilegal de hace más de 160 años.

Para 1860, el comercio internacional de esclavos había sido ilegalizado durante mucho tiempo, pero Meaher apostó que podía importar esclavos a pesar de la prohibición. Importó 110 africanos cautivos a bordo del Clotilda, lo que provocó su arresto. Meaher finalmente fue absuelto de cargos y los relatos históricos dicen que se negó a proporcionar tierras a los africanos liberados después de la Guerra Civil.

Más de 30 de esos esclavos cautivos fundaron su propia comunidad, más tarde llamada Africatown.

“Lo que queremos hacer es sanar y avanzar que nos beneficie a todos”, dijo Jones. "Creo que eso es lo fundamental".

Dijo que la familia Meaher es propietaria de "una gran parte de la tierra en Africatown" y la familia "sigue prosperando económicamente".

Joe Womack, director ejecutivo de Africatown-C.H.E.S.S., Una organización enfocada en asegurarse de que la comunidad sea "limpia, saludable, educada, segura y sostenible", dijo que cree que las propiedades de la familia incluyen entre el 20 y el 25 por ciento de las propiedades en la comunidad de Africatown.

Llamó a la construcción de la cooperativa de crédito una "piedra angular" de las propiedades de la familia Meaher dentro de la comunidad, y dijo que estaba sorprendido de que la ciudad lo recibiera por $ 50,000.

"Cualquiera que sea el trato que lograron fue fantástico", dijo Womack, y agregó que le gustaría ver a la familia vender más propiedades en la comunidad para ayudar a reconstruir los vecindarios de la comunidad y ayudar en los esfuerzos de revitalización orientados hacia el turismo del patrimonio cultural, un segmento creciente de la industria del turismo.

"Es una propiedad valiosa para los residentes en cuanto a que la gente vuelva aquí", dijo Womack. “(La propiedad Meaher) tiene la posibilidad de construir viviendas. Tienen propiedades que (podrían ser nuevas) residenciales y esa es la clave ".

Pero las conversaciones sobre reparaciones, más allá de las discusiones sobre futuras ventas de propiedades, no fueron parte de las conversaciones activas del jueves.

Jones, quien jugó con los Mets de Nueva York durante la Serie Mundial de 1969, dijo que nadie debe ser culpado hoy por las atrocidades que ocurrieron hace generaciones.

“No soy responsable de lo que hizo mi abuelo hace 40 o 50 años o incluso hace 100 años”, dijo Jones. "¿Cómo son estas personas hoy responsables de lo que hizo Timothy Meaher en ese momento?"

La compra de la cooperativa de ahorro y crédito por parte de la ciudad fue posible gracias al financiamiento de la Subvención en Bloque para el Desarrollo Comunitario (CDBG) a través del Departamento de Asuntos Económicos y Comunitarios de Alabama (ADECA). La ciudad también suministrará equipos para que el banco de alimentos funcione en los próximos 90 días. La operación del banco de alimentos se realizará en asociación entre la ciudad, Feeding the Gulf Coast, Yorktown Missionary Baptist Church y Africatown Community Development Corporation.

“Este ha sido un desierto de alimentos durante un largo período de tiempo”, dijo Stimpson, quien luego dio crédito a una iglesia local por brindar servicios de despensa de alimentos para la comunidad. “Si no fuera por los esfuerzos de la Iglesia Bautista de Yorktown y el pastor Chris Williams, realmente sería un desierto de comida. Esperamos que este sea el primer paso de muchos para asegurarnos de que ya no sea eso ".

El ARC recién formado también se alojará dentro del edificio. La organización fue creada a través de una acción legislativa esta primavera e incluirá una junta directiva de nueve miembros que serán nombrados en las próximas semanas.

La representante estatal Adline Clarke, D-Mobile, quien patrocinó la legislación que establece ARC, dijo que el grupo tendrá tres objetivos principales: revitalizar la vivienda, preservar la historia de la comunidad y desarrollar el comercio.

“Tiene órdenes altas”, dijo Clarke. “Su principal objetivo es revitalizar Africatown y centrarse primero en la vivienda. Esa es la necesidad ".

La Comisión del Condado de Mobile, en las próximas semanas, se encargará de pagar las mejoras de mantenimiento dentro del edificio. Ya se realizó una evaluación de ingeniería preliminar en el edificio, pero el jueves no se dispuso de una estimación de costos.

La comisionada Merceria Ludgood dijo que el elemento "caro" reemplazará el techo del edificio y el sistema de calefacción y aire acondicionado.

Pero Clarke dijo que estaba complacida de que el edificio, en general, estuviera en buenas condiciones.

“Creo que podemos lograr la misión de tenerlo abierto en 60 a 90 días”, dijo.


La caza de la historia perdida

Varios intentos de localizar ClotildaLos restos se han construido a lo largo de los años, pero el delta de Mobile-Tensaw está plagado de pantanos, meandros y pantanos, así como decenas de naufragios de más de tres siglos de actividad marítima. Luego, en enero de 2018, Ben Raines, un periodista local, informó que había descubierto los restos de un gran barco de madera durante una marea anormalmente baja. La AHC, propietaria de todos los barcos abandonados en las aguas estatales de Alabama, llamó a la firma de arqueología Search, Inc., para investigar el armatoste.

El barco en cuestión resultó ser otro barco, pero la falsa alarma centró la atención nacional en el esclavista desaparecido hace mucho tiempo. El incidente también llevó a la AHC a financiar más investigaciones en asociación con National Geographic Society y Search, Inc.

Los investigadores examinaron cientos de fuentes originales del período y analizaron registros de más de 2,000 barcos que operaban en el Golfo de México a fines de la década de 1850. Ellos descubrieron que Clotilda era una de las cinco goletas construidas en el Golfo que estaban aseguradas en ese momento. Los documentos de registro proporcionaron descripciones detalladas de la goleta, incluidas su construcción y dimensiones.

"Clotilda era una embarcación atípica construida a medida ", dice el arqueólogo marítimo James Delgado de Search, Inc." Sólo había una goleta construida en el Golfo de 86 pies de largo con una manga de 23 pies y una bodega de seis pies y 11 pulgadas, y eso fue Clotilda."

Los registros también señalaron que la goleta se construyó con tablas de pino amarillo del sur sobre marcos de roble blanco y estaba equipada con una tabla central de 13 pies de largo que podía elevarse o bajarse según fuera necesario para acceder a puertos poco profundos.

Basándose en su investigación de posibles ubicaciones, Delgado y la arqueóloga estatal de Alabama Stacye Hathorn se centraron en un tramo del río Mobile que nunca había sido dragado. Con el despliegue de buzos y una serie de dispositivos (un magnetómetro para detectar objetos metálicos, un sonar de barrido lateral para localizar estructuras en el fondo del río y por encima de él, y un perfilador del subsuelo para detectar objetos enterrados bajo el lecho sucio del río), descubrieron un verdadero cementerio de barcos hundidos.

Antes de la inspección estatal, Raines continuó su propia búsqueda de los restos del naufragio, reclutando investigadores de la Universidad del Sur de Mississippi (USM) para mapear los contornos del lecho del río y detectar cualquier objeto sumergido. El estudio de USM reveló la presencia de un naufragio de madera con algunas características de una embarcación del siglo XIX.

"Las dimensiones del barco aún no se han determinado", informó Raines en junio de 2018. "Tampoco está claro qué tipo de barco se encontró. Responder a esas preguntas requerirá un examen más exhaustivo e invasivo, precisamente la experiencia de Search, Inc. . "

El equipo de Delgado eliminó fácilmente la mayoría de los posibles accidentes: tamaño incorrecto, casco de metal, tipo de madera incorrecto. Pero el buque que Raines y la encuesta de USM habían destacado se destacó del resto.

Durante los siguientes diez meses, el equipo de Delgado analizó el diseño y las dimensiones de la embarcación hundida, el tipo de madera y metal utilizados en su construcción y la evidencia de que se había quemado. "Coincidía con todo lo registrado sobre Clotilda,"Dijo Delgado.

Las muestras de madera recuperada de Target 5 son el roble blanco y el pino amarillo del sur de la costa del Golfo. Los arqueólogos también encontraron los restos de una orza del tamaño correcto.

Los sujetadores metálicos de su casco están hechos de arrabio forjado a mano, el mismo tipo que se sabe que se ha utilizado en Clotilda. Y hay evidencia de que el casco originalmente estaba enfundado con cobre, como era una práctica común en ese entonces para los buques mercantes de alta mar.

Ninguna placa de identificación u otros artefactos inscritos identificaron de manera concluyente los restos del naufragio, dice Delgado, "pero al observar las diversas piezas de evidencia, se puede llegar a un punto más allá de toda duda razonable".


Aprobado por ‘Heritage House’: el museo de Africatown contará la historia del barco de esclavos y la comunidad

El Centro de bienvenida de Africatown se muestra el viernes 19 de octubre de 2012 en Mobile, Alabama. En ese momento, el centro de bienvenida estaba ubicado en una casa móvil frente al cementerio Old Plateau. El nuevo centro estará ubicado en el mismo lugar, pero será mucho más grande (aproximadamente 18,000 pies cuadrados) y servirá como atracción turística. Ese proyecto está siendo financiado con dinero de la Ley RESTORE. (Mike Kittrell/[email protected])

La historia de Africatown como una comunidad fundada por los sobrevivientes del último barco de esclavos que ingresó a los Estados Unidos tendrá un nuevo escaparate dentro de una "casa patrimonial" que se construirá en el corazón de la comunidad de North Mobile.

La Comisión del Condado de Mobile aprobó el lunes un contrato de $ 1.3 millones para construir Africatown Heritage House de aproximadamente 5,000 pies cuadrados y un jardín conmemorativo adjunto. El contrato de construcción se otorgó a Hughes Plumbing & amp Utility Contractors, con sede en Mobile, que es operado por Preston Hughes III, hijo de uno de los primeros afroamericanos en obtener la licencia como maestro plomero en Alabama.

The Heritage House, que es esencialmente un museo dedicado a contar la compleja historia de Africatown, se considera uno de los primeros proyectos dentro de una comunidad que, según los funcionarios públicos e historiadores, está preparada para un renacimiento tras el descubrimiento en 2019 del casco del barco esclavista Clotilda. .

“Este es un momento emocionante”, dijo la comisionada del condado de Mobile, Merceria Ludgood. “Sabemos que nos ha costado un poco llegar allí, pero ya casi estamos allí. Esperamos que toda la comunidad sienta que este es su activo. La historia de Africatown es realmente una historia móvil ".

El proyecto fue posible gracias a $ 700,000 adicionales en dinero de impuestos que Ludgood desvió del plan de mejora de capital de su distrito para pagar un aumento en los costos de construcción. Los costos generales son más del doble del costo estimado inicial de $ 600,000 que se aplicó originalmente al proyecto.

Ludgood dijo que el aumento en el precio del material de construcción y la adición de un jardín conmemorativo llevaron a un precio más alto. El proyecto también está siendo financiado con $ 250,000 de la ciudad de Mobile y $ 75,000 de Alabama Power Foundation.

“Nunca pensé que (los costos generales) rondarían los $ 500,000”, dijo Ludgood. “Pensé que estaríamos más en el rango de $ 750,000 a $ 800,000. Estamos trabajando en un entorno en este momento donde los costos de todo se han disparado. Está sucediendo en todas nuestras ofertas. Las cosas están llegando más alto de lo previsto ".

Dijo que no se tuvieron que recortar otros proyectos para acomodar el gasto adicional, y señaló que había estado esperando ahorrar en un “gran proyecto” como Heritage House.

“Era dinero que ya estaba en esa cuenta, y sabía que tenía un gran proyecto esperando”, dijo Ludgood. "No lo comprometí por nada más".

La Casa del Patrimonio se considera uno de los primeros proyectos para impulsar el turismo y la investigación en Africatown y sus alrededores después de que se descubriera el casco del barco de esclavos Clotilda en 2019. la Clotilda - se llevará a cabo durante el próximo mes. Se anticipa que la construcción finalizará en julio, momento en el que el Museo de Historia de Mobile necesitará aproximadamente dos semanas para instalar los artefactos y exhibiciones de Clotilda destinados a contar la historia de la comunidad. La Comisión Histórica de Alabama, que lidera los esfuerzos de preservación de Clotilda, también está involucrada en el proyecto.

La comisionada del condado de Mobile, Merceria Ludgood, habla durante una conferencia de prensa el martes 26 de febrero de 2019 en la Cámara de Comercio del Área de Mobile en Mobile, Alabama (John Sharp/[email protected]).

Ludgood dijo que Heritage House podría estar abierta al público a principios de agosto.

"Este será un lugar para ir y ver la historia (de Africatown), incluidos los artefactos (de Clotilda)", dijo Ludgood.

Anderson Flen, fundador de Africatown Heritage Preservation Foundation, una organización que agrupa a toda la comunidad cuando se trata de supervisar todos los aspectos con el descubrimiento de Clotilda y los desarrollos asociados con contar la historia de Africatown, dijo que la importancia de Heritage House es que representa un proyecto que se puede completar pronto y "ayudará a compartir la historia (de la comunidad) de una manera muy positiva".

"Creo que algunas personas se dan cuenta del potencial", dijo Flen. “Es como decirle a un niño que hay una fiesta, pero hasta que no hay helado y pastel, no hay fiesta. Las entidades que se benefician de él necesitan ver algo. Esa comunidad ha sido descuidada durante tanto tiempo. Ojalá empiecen a ver algo ”.

El desarrollo de Heritage House es parte de un mayor enfoque de una comunidad que ha luchado durante décadas con la pobreza y la contaminación de las plantas industriales vecinas a lo largo del río Mobile.

El foco incluye la actividad de las últimas semanas. Investigadores de la Universidad del Sur de Alabama están examinando la tierra frente al cementerio Old Plateau para evaluar si hay tumbas en el sitio. La propiedad es codiciada para un futuro Centro de Bienvenida de $ 3.95 millones que se planea construir dentro de los próximos tres años.

El Ayuntamiento de Mobile aprobó un contrato de $ 58,802 con EE.UU. para realizar el estudio de recursos culturales de la propiedad que se espera dure 120 días. La tasación de la propiedad incluirá, entre otras cosas, un proyecto de historia oral que revisa su uso antes de la década de 1940.

Por separado, un equipo de seis profesores del Savannah College of Art and Design, con sede en Georgia, visitó la comunidad el viernes y se reunió con activistas locales para discutir la historia de la región como parte del desarrollo de un recorrido "inmersivo" por agua y tierra que podría ofrecerse al público a finales de este año. Equipos de estudiantes y profesores han interactuado con activistas comunitarios de Africatown y otros durante las reuniones de Zoom en las últimas semanas como parte de un esfuerzo continuo que también incluirá la producción de un documental de 15-20 minutos de Africatown. Se espera que el documental esté terminado a fines de mayo.

Dave Clark, presidente y director ejecutivo de Visit Mobile, el brazo de turismo de la ciudad, dijo que es importante que la historia de la comunidad se cuente de manera objetiva antes de que comience la actividad turística.

"Tenemos que hacer esto bien", dijo Dave Clark, presidente y director ejecutivo de Visit Mobile, el brazo de turismo de la ciudad. “Creo que siempre que el guión de la historia sea preciso y satisfaga al liderazgo ya los historiadores de Africatown (la comunidad), ese es el primer elemento que debe ser correcto antes de que pueda comenzar algo. Una vez que la historia es correcta, entonces todo puede comenzar realmente ".

Añadió: “La historia es la pieza que más tiempo consume para sacar la verdad y cómo contar la historia a diferentes grupos de edad. Tiene que estar programado para diferentes grupos de edad ".


PADRES Y MADRES FUNDADORES

Los hombres encontraron trabajo en las fábricas de madera y pólvora de Mobile y en los patios ferroviarios. Las mujeres cultivaban verduras y vendían sus productos de puerta en puerta. Para estructurar su comunidad recompuesta, eligieron un jefe, Gumpa (Peter Lee), un noble pariente del rey de Dahomey, y dos jueces, Charlie Lewis y Jabe Shade, que era herbolario y médico. Y, como haría cualquier familia, se volvieron a conectar con sus compañeros de barco, a unas 150 millas de distancia en el condado de Dallas.

Sobreviviendo con escasas raciones, ahorraron todo lo que pudieron, anhelando volver a casa, pero no fue suficiente. Así que se decidieron por una nueva estrategia, como le explicó Kossola a Meaher. “Capitán Tim”, dijo, “usted nos trajo de nuestro país donde teníamos tierra y hogar. Nos hiciste esclavos. Ahora somos libres, sin país, tierra ni hogar. ¿Por qué no nos das un pedazo de esta tierra y nos dejas construir para nosotros una ciudad africana? " Pidieron reparaciones. Meaher estaba indignado.

Lejos de darse por vencida, la comunidad intensificó sus esfuerzos y logró comprar tierras, incluso de los Meaher. Uniendo su dinero, cuatro familias echaron raíces en siete acres conocidos hasta el día de hoy como Lewis Quarters, llamado así por Charlie Lewis. A dos millas de distancia, el asentamiento más grande de 50 acres estaba ubicado entre pinos, cipreses y enebros. Como habrían hecho en casa, los nuevos propietarios construyeron colectivamente sus tres docenas de casas de madera. Rodeados de flores, cada uno tenía un huerto y árboles frutales. Más tarde construyeron una escuela y una iglesia. La Iglesia Bautista Old Landmark estaba adyacente a la tierra de Abile y Kossola y miraba al este hacia África. Muy cerca estaba su propio cementerio. Llamaron a su aldea African Town. África estaba donde querían estar, pero estaban en Mobile para quedarse.

Las políticas progresistas de Reconstrucción ayudaron a la gente a liberar, pero eso estaba a punto de cambiar. En el período previo a las elecciones al Congreso de 1874, el Registro diario móvil pidió a los blancos que "respondan al pase de lista de la supremacía blanca".

Timothy Meaher había presionado a los hombres africanos, que se habían naturalizado en 1868, para que votaran al demócrata, el partido pro esclavitud. Pero dudaba que lo hicieran, así que el día de las elecciones les dijo a los empleados de las mesas electorales que eran extranjeros. Charlie, Pollee y Cudjo fueron rechazados. Meaher saltó sobre su caballo y les impidió votar en otros dos lugares. Los hombres caminaron hasta Mobile, a cinco millas de distancia. Se les dijo que pagaran un dólar cada uno, casi el salario de un día completo, para votar. Lo hicieron. Cada uno recibió una hoja de papel que acreditaba que había votado. Los mantuvieron durante décadas.

Kêhounco y su esposo, James Dennison de Carolina del Norte, se unieron al primer movimiento de reparaciones. Cuando James murió, Kêhounco continuó solicitando su pensión militar del Ejército de la Unión. En el condado de Dallas, Matilda, de 72 años, caminó 15 millas para ver al juez de sucesiones en Selma y preguntar sobre la compensación para los africanos que habían sido arrancados de sus países de origen.

El hábito de los africanos de defender sus derechos dio un nuevo giro en 1902. Kossola fue atropellado por un tren y gravemente herido seis meses después, al igual que Gumpa. Demandaron a las empresas ferroviarias. Gumpa falleció antes de que se resolviera su caso —sus nietos recibieron algo de dinero— y al año siguiente, Cudjo Lewis v. la Compañía de Ferrocarriles de Louisville y Nashville fue a la corte. A pesar de las expectativas, el jurado le otorgó $ 650 ($ 19,000 en dólares de hoy). Pero L & ampN apeló a la Corte Suprema de Alabama y ganó.

A principios de la década de 1900, los compañeros de barco habían pasado más tiempo en Estados Unidos que en sus países de origen. La mayoría había tomado apellidos estadounidenses y había convertido al cristianismo a varios afroamericanos casados. Habían adoptado las costumbres locales manteniendo las culturas que amaban. Los niños, que fueron a la escuela, crecieron entre estos dos mundos. Algunos niños nacidos en Estados Unidos hablaban el idioma de sus padres que Matilda interpretaba para su madre. Cada uno tenía un nombre estadounidense para usar en el mundo exterior, donde a menudo se los condenaba al ostracismo y se los llamaba monos y salvajes. Su nombre africano era para la familia extensa.

Helen Jackson, nieta de Ossa Keeby, confió: “Todos éramos una familia. Nos enseñaron a llamar 'primos' a todos los demás africanos de nuestra edad. Sabíamos que eran iguales a nosotros y que todos éramos diferentes a los demás ". Los niños se sintieron seguros. “Teníamos tierras, teníamos familia”, dijo Olivette Howze, bisnieta de Abache, en un artículo de periódico de 2003. “Vivíamos bien. Me alegro de haberme criado allí ".

Si su ciudad natal era un refugio enriquecedor, las tierras africanas eran los lugares idílicos con los que sus padres y madres soñaban. “Dicen que estuvo bien allí”, recordó Eva Allen Jones, la hija de Kupollee. “Los vi sentarse y derramar lágrimas. Veo a mi padre y al tío Cudjo llorar y derramar lágrimas al hablar de volver a casa ".

Kossola murió en 1935, Redoshi al año siguiente. Otros pueden haber vivido un tiempo más. En esclavitud y libertad, desde la juventud hasta la edad adulta, estos hombres y mujeres resistieron la opresión. Ellos elogiaron y defendieron vigorosamente sus culturas y transmitieron lo que pudieron a sus hijos. Aquellos que establecieron African Town, que todavía existe, crearon un refugio para los estadounidenses, blancos y negros. Su comunidad se adaptó, pero su éxito se basó claramente en el espíritu africano fundamental de la familia y la comunidad en primer lugar.

La gente del Clotilda soportó la separación de sus seres queridos, el Paso Medio, la esclavitud, la Guerra Civil, Jim Crow y, para algunos, la Gran Depresión. Nunca se recuperaron de la tragedia de su juventud, pero conservaron su dignidad, unidad y orgullo por quiénes eran y de dónde venían. Su historia habla de una inmensa fortaleza y logros. Pero, sobre todo, habla de una pérdida irremediable. Varias décadas después de salir del ClotildaOssa Keeby dijo: "Vuelvo a África todas las noches, en mis sueños".


Marc Steiner

Anfitrión, The Marc Steiner Show

Marc Steiner es el presentador de "The Marc Steiner Show" en TRNN. Es un periodista ganador del premio Peabody que ha pasado su vida trabajando en temas de justicia social. He walked his first picket line at age 13, and at age 16 became the youngest person in Maryland arrested at a civil rights protest during the Freedom Rides through Cambridge. As part of the Poor People’s Campaign in 1968, Marc helped organize poor white communities with the Young Patriots, the white Appalachian counterpart to the Black Panthers. Early in his career he counseled at-risk youth in therapeutic settings and founded a theater program in the Maryland State prison system. He also taught theater for 10 years at the Baltimore School for the Arts. From 1993-2018 Marc's signature “Marc Steiner Show” aired on Baltimore’s public radio airwaves, both WYPR—which Marc co-founded—and Morgan State University’s WEAA.


Inside Historic Africatown With Descendants of Slave Ship Clotilda

From left, Ruth Ballard, lifelong Africatown resident, Joycelyn Davis, Clotilda descendant of Charlie Lewis, and Darron Patterson, Clotilda descendant of Pollee Allen, are shown at Union Missionary Baptist Church in Africatown on Friday, May 31, 2019, in Mobile, Ala. (Mike Kittrell)
By Vickii Howell Special to the Birmingham Times

MOBILE, Ala.—For decades, a handful of ancestors and neighborhood historians held down the legends of Africatown’s founding, recalling the stories of kidnapped people ripped from Africa and forced to make a new home in a strange land.

Last month, the Alabama Historical Commission (AHC) announced that a shipwreck discovered in the Mobile River Delta was almost certainly the Clotilda, a wooden vessel that carried 110 Africans to the United States in 1860, more than a half-century after the importation of slaves was declared illegal.

The finding of the slave ship replaced shame and doubt with pride and proof for ancestors and the remaining residents of the coastal community they founded—Africatown, USA, where the Africans settled when they were freed from slavery after the Civil War.

Here are stories from descendants of some who arrived in Mobile and from some current residents in Africatown, located three miles north of downtown Mobile, which had been formed by a group of 32 West Africans, who in 1860 were part of the last known illegal cargo of slaves to the United States.

The Descendants

“I got chills when I heard the [AHC] announce, ‘We found it,’” said Davis, a sixth-generation descendant of Charlie Lewis, one of the Africans who arrived on the Clotilda.

Davis, 42, is the next in line as family historian, taking the baton from her aunt Lorna Woods, who for decades told the story of their ancestors to virtually anyone who would listen. Now they have the world’s attention. For the Lewis family and other Clotilda descendants who have quietly passed their stories down through generations, they have proof and now pride in a history that some of them used to shun, once ashamed to acknowledge slavery.

Some of those descendants are coming forward from the festival Davis organized to honor all the Clotilda Africans, not just Cudjoe Lewis, the most renowned among Africatown’s founders. His name and others are listed on a historical marker in front of Union Baptist Church.

“We are now organizing the descendants and meeting every Wednesday to make sure we are informed about what is happening with the Clotilda and to be sure we play an active role in what happens next,” Davis said.

“We want to get the word out there,” she added. “We want the world to know more about the complete story of the Clotilda and the survivors. We also want community revitalization, economic growth. That means the Africatown International Design Idea architectural competition that’s being planned—a new museum, the Africatown Blueway, whatever is done—we want it done the correct way, and we want the proceeds to revitalize the area.”

Davis organized the first annual Spirit of Our Ancestors festival in February to remember the survivors of the Clotilda, honor their families, and educate the public about the community built by the survivors when they were freed.

“I know a lot of people know about Cudjoe Lewis, but I want people to know more about [other survivors]: Charlie Lewis, Pollee Allen, Orsa Keeby, Peter Lee,” Davis said.

Clotilda’s last surviving African, Cudjoe Lewis, who died in 1935 was featured in the best-selling book “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

The Clotilda find now cements the families’ stories, raising them from the level of folklore to historical facts. Those facts are still being uncovered as more descendants come forward, and as Africatown’s residents strive to maintain their physical place and its historical legacy in the face of benign neglect and industrial encroachment.

“Up to this point, it had been a question: ‘Was there really a boat?’ It wasn’t us saying that, but those who didn’t want there to be a boat,” said Patterson, a descendant of Clotilda survivor Pollee Allen. “But we knew it. We knew how we got here. Even though my side of the family didn’t tell me as much as the other families, I knew I was part of the 110” Africans who arrived on the Clotilda.

Patterson, 67, acknowledges that some in his family didn’t even want to talk about their history.

“I found out why,” he said. “Some of my folks just point-blank said, ‘I am not African,’ because they were more concerned about where we were going than where we came from. I think some of them were ashamed of how we got here, that they were treated like cattle, subhuman because of their African roots.”

Patterson has been taken out on the water’s edge to the place where the stolen Africans were disembarked in snake- and alligator-infested waters, in danger of wild animals at night while their captors hid them in darkness. Their kidnappers burned the ship to hide their crime because it was illegal in 1860 to transport Africans from their homeland for the purpose of slavery. Patterson said his ancestor and his shipmates “watched them burn the boat.”

“That had to be terrifying,” he said, “to watch the only thing you knew could get you back home being destroyed.”

Patterson said he would like to hear from the Meaher family, whose ancestor reportedly made a bet that he could secretly import Africans to America to become slaves.

“They should at least say something, … like, ‘We sincerely regret what happened with our relatives, that they stacked 110 men, women, and children on top of each other in unspeakable conditions,’” Patterson said.

Timothy Meaher, a wealthy river captain and plantation owner, reportedly made a bet in 1858 that he could bring 100 slaves from Africa and sneak them into the country, despite the 1808 federal law that made it illegal to import new slaves into the U.S. The legacy now, Patterson said, is making sure the children of the descendants fully embrace their history, all of it, even though their ancestors wanted to forget the past.

“That’s what Mobile County Training School was all about,” he said of the community school that produced some of the area’s strongest students, educators, and athletes. “We were taught to be men and women of character. [Our instructors] were more concerned about our future than how we got here.”

Mobile County Training School originally opened its doors in 1880 as a school—funded in part by Sears and Roebuck President Julius Rosenwald and renowned educator Booker T. Washington, who founded the Tuskegee Institute—for the children of the freed slaves who arrived on the Clotilda.

The Residents

Ballard, 83, a lifelong resident of Africatown, said she is happy the Clotilda finding is bringing some sense of peace, contentment, and closure for the descendants. She plans to check her own DNA to see if she herself might be one.

“A lot of people have called me claiming to be descendants, wanting to know when they are going to get their money and land. I never realized how many descendants there were, considering how some wanted no part of being African. Now, they are direct descendants. It’s amazing,” she said with a laugh.

The current condition of her community is no laughing matter, though. Ballard, deeply concerned about potential environmental hazards, became an environmental activist with other current and former Africatown residents in a lawsuit over possible industrial contamination. She suspects that the heavy industries that have operated for decades in the area have had some role to play in the cancer that has ravaged her siblings, in a family with no prior history of the deadly disease, she said.

Ballard remembers that the mills discharged a soot that would leave brown spots on clean clothes hanging out to dry and corrode paint off of cars: “It was nothing nice,” she said.

When the mills closed, they took the community’s vibrancy with them. Young people graduated, went to the military, and never came back.

Ballard remembers an Africatown that was healthy and vibrant. Residents rarely needed to leave their community because it was self-sustaining. There were multiple grocery stores, a fish market, clothing stores, ice cream parlors, a movie theater, doctors’ offices, two post offices, and thousands of residents who worked at the nearby paper mills. She also hopes the Clotilda find will lead to community revitalization.

“If this becomes a tourist area, it would encourage them to clean up the area, fix some of the roads, and make some businesses want to locate here,” Ballard said. “I am interested in revitalizing the community. Yes, we need a museum. When tourists come in, where are they going to go? The story needs to be told, and it needs to be told accurately.”

Like Ballard, Anderson Flen grew up in Africatown. He fondly recalls a childhood when everyone helped each other a place where water was essential to life for fishing and drinking, where the Mobile County Training School and Union Baptist Church—founded by Cudjoe Lewis, Charlie Lewis, Peter Lee, Ossie Keeby, and other Clotilda Africans—were essential to community life.

Every space told a story, said Flen, 68, referring to the number of vacant lots in Africatown where houses used to be.

“You still have around here people who can tell you what that space represents, in terms of the people who lived there. And that’s what we have to do. You see, even though the house [is not there] we can fabricate a house to put there. More importantly, it’s about the story—and that’s what we’re here for. We can tell you where the oak trees used to be, where the china berry orchard and pecan orchards used to be.

“We can tell the stories of every individual around this whole community. We are walking storybooks about the community: all the churches, all the people, all the businesses, all those things. We can recreate those things in a very synergizing and energizing way.”

The history and legacy of Africatown is resonating on a global scale now, said Flen, president of the Mobile County Training School Alumni Association.

“It’s just a super time, when worldwide things are happening now to bring people together to make a difference. This is the epicenter of that timing because this is the last known destination of where the illegal slave trade took place.”

Flen said the find has led to healing among factions in Africatown that are now coming together because of the Clotilda’s significance.

“This time we are going to find people—in diverse areas and diverse ways—who will help us make it happen in terms of the revitalization of this community.”

As head of the nonprofit organization Clean, Healthy, Educated, Safe, and Sustainable (CHESS), Womack, 68, has been at the forefront of the battle against what he sees as continued industrial encroachment in what is left of Africatown. He believes the Clotilda discovery offers new hope for tourism, which will be key in turning the community around.

“I look at this thing as a new beginning,” he said. “To me, it’s like one of the Greek gods saying, ‘Here, take this Clotilda and see what you can do with it.’ All of a sudden, the ship is here, and we weren’t expecting it. Now, we’ve got to make the best use of it.”

Womack feels the finding of the Clotilda can have the same impact on Africatown and Mobile that the Equal Justice Initiative’s (EJI) National Memorial for Peace and Justice, also known as the Lynching Museum, has had on the city of Montgomery since opening to the public on April 26, 2018. That impact was an estimated $1.1 billion.

“That’s billion, with a B. We should be able to top that easily, double it,” Womack said with confidence. “Whatever is done here, it’s got to be done right.”

For decades, men and women before him worked to create memorials, establish trade relations with Benin, the present-day country where the Africans were stolen from, and start other efforts to bring economic revitalization to Africatown through its history. Womack says, it’s his turn now.

“It’s my goal to make sure that the people who are going to get involved in creating memorials do this thing right because, you know, this is our last chance,” he said. “I can’t be sitting back and when it’s over say, ‘You didn’t do it right.’ Then that would be my fault, you know?”

Womack said he is finally seeing unity among different groups in the Africatown community, “because everybody has been trying to do something positive.”

“Some of us have a different way of wanting to try to get it done, and that’s where some of the differences come in,” he said. “Now, people look like they might be really willing to try something different and try something better because now they can see things working.”


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

MOBILE, Ala. (AP) — The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the “Spirit of Our Ancestors” festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

“I am so proud to say I am a descendant. That wasn’t a word that I used maybe 10, 15 years ago,” said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. “It was shameful as a child.”

Africatown’s founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

“They were smuggling people as much for defiance as for sport,” said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

“They resolved they would build their Africa in America,” said Robertson, who wrote the 2008 book “The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors.” She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown’s peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling “Barracoon” by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn’t been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn’t ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven’t been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven’t determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

“It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation,” said Flen.


Descendants from last US slave ship gathering in Alabama

A chimney, the last remaining original structure from the days when survivors of the Clotilda, the last known slave ship brought into the United States, inhabited the area, stands in an abandoned lot in Africatown in Mobile, Ala., on Tuesday, Jan. 29, 2019. After years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that’s in danger of fading away. (AP Photo/Julie Bennett)

MOBILE, Ala. – The years have been hard on Africatown USA.

Established by the last boatload of Africans abducted into slavery and shipped to the United States just before the Civil War, the coastal Alabama community now shows scarcely a trace of its founders.

Industrial development choked off access to the Mobile River and Chickasaw Creek, where generations caught crabs and fish. Factories now occupy land that once held modest homes surrounded by gardens, fruit trees and clucking chickens. The population has plummeted many of the remaining homes are boarded up and rotting.

But after years of watching the steady decline, descendants of the freed slaves who established Africatown are trying to create new ties and, perhaps, rebuild a community that's in danger of fading away.

Relatives of the 110 people who were kidnapped in West Africa, shipped to the U.S. on a bet and sold into slavery are organizing a get-together called the "Spirit of Our Ancestors" festival, set for Feb. 9. Five families were involved in the initial planning, and organizer Joycelyn Davis said interest mushroomed once word got out.

She said people who once were ashamed to say their ancestors were sold into slavery are finding new pride in their heritage that could breathe new life into Africatown.

"I am so proud to say I am a descendant. That wasn't a word that I used maybe 10, 15 years ago," said Davis, 42, a sixth-generation granddaughter of African captive Charlie Lewis. "It was shameful as a child."

Africatown's founders were shipped to the United States on a wager rooted in antebellum obstinacy.

A U.S. law banning the importation of slaves had taken effect in 1808 — nearly two centuries after the enslavement of Africans began in North America — but smugglers continued plying the Atlantic with wooden ships full of people in chains. Cotton was booming in the South, and wealthy plantation owners needed hands to work the fields.

With Southern resentment of federal control near a peak, Alabama plantation owner Timothy Meaher made a bet that he could bring a shipload of Africans across the ocean, said historian Natalie S. Robertson. The schooner Clotilda sailed from Mobile to what is now Benin in western Africa, where it picked up captives and returned them to Alabama, evading authorities during a tortuous, weekslong voyage.

"They were smuggling people as much for defiance as for sport," said Robertson.

The Clotilda arrived in Mobile in 1860 and was quickly burned and scuttled in delta waters north of Mobile Bay.

The Africans spent the next five years as slaves, Robertson said, freed only after the war ended. Unable to return home to Africa, about 30 of them used money earned working in fields, homes and vessels to purchase land from the Meaher family and settle Africatown USA.

"They resolved they would build their Africa in America," said Robertson, who wrote the 2008 book "The Slave Ship Clotilda and the Making of AfricaTown, USA Spirit of Our Ancestors." She will speak at the gathering of descendants.

The group formed a self-sufficient society with a chief, a court system, churches and a school that became Mobile County Training School, where the festival will be held. Africatown's peak population was estimated at more than 10,000. Today, lying about 3 miles (4.8 kilometers) north of downtown Mobile, the unincorporated area has about 1,800 residents.

Meaher was charged with smuggling and faced a possible death penalty, but he was never prosecuted and his family remains prominent. A state park in Mobile bears the family name and Meaher Avenue runs through Africatown.

However, few signs of the original residents of Africatown remain — just graves and a chimney from the home of Peter Lee, or Gumpa, who was appointed chief after its founding.

In front of a church founded by the freed slaves sits a bust of Cudjo Lewis, who was the last surviving African from the last slave ship voyage to America when he died in 1935. Lewis, a distant uncle of Davis whose African name was Kazoola, was the subject the best-selling "Barracoon" by the late Zora Neale Hurston, released last year.

While Africatown was listed on the National Register of Historic Places in 2012, plans to make it a major tourist attraction have gone nowhere.

The closest thing to a museum is a room at the school where Lorna Woods, a relative of Davis, sometimes shows off quilts, shackles and other items passed down through her family. A welcome center was destroyed by Hurricane Katrina in 2005 and hasn't been replaced two busts at the site were decapitated by vandals.

More than 240 Africatown residents are suing over allegations of industrial pollution involving an International Paper mill that closed nearly two decades ago, but a judge hasn't ruled. Little has come of a city study that was released in 2016 with talk of redevelopment.

Displaying the Clotilda at Africatown could be a boost, but the burned remains of the ship haven't been located.

Wreckage that some thought might be the Clotilda turned out last year to be from another vessel. Investigators in December scoured another, smaller wreck but said they haven't determined whether it is the last slave ship.

The continuing search for the ship and plans for the upcoming gathering have created new interest among Africatown descendants, and area native Anderson Flen hopes something good will come of it all. Flen, 68, lives in Atlanta, but returns regularly to Africatown and maintains a home there.

"It gives us hope that this history will be sustained and improved upon and captured and passed on from generation to generation," said Flen.


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